普遍认为,真正意义上的算盘首创于中国,甚至有专家把算盘和四大发明相提并论,认为这是我国古代最伟大的发明之一。的确,算盘的诞生比我们前面介绍过的『计算机』都要早,而且它是真正的机械式『计算机』。西德尼·谢尔顿最著名的作品之一《假若明天来临》中就有一段男主角向人推销集『轻便、节能、环保、便宜……』等众多优点于一身的『计算机』的故事,结果,对方收货后才知道原来是『算盘』。
  关于算盘的起源,一般有两促说法,一种是清代数学家梅启照等主张的东汉、南北朝说。另一种则是清代学者钱大听等主张的元明说。当然,也有人认为最早的算盘出现在唐朝。但有一点可以肯定,宋代名画《清明上河图》中画有一家药铺,其正面柜台上放有一架算盘,这足以说明宋代时我国的算盘已经『商用』了,钱大听等的元明说似乎有点造不住脚。
  也正因为我国的学者们自己也无法确定算盘的产生年代,也就有国外学者认为算盘最早并非产自中国,在巴比伦、罗马的确也出土过接近现在的『中国算盘』形状的东西,此外,北非的古埃及、中亚的俄罗斯、中古欧洲都有类似的『设备』。

  尽管至今仍然无法最终认定谁最早发明了算盘,但可以肯定的是各国的发明思路类似,而且是独立完成的(毕竟那时没有互联网,很难轻易剽窃或抄袭)。

  另外,日本和朝鲜半岛也有算盘,但史料明确记载了这两个地方的算盘是从中国传过来的(人家后来进行了本地化改造,呵呵)。日本算盘是室町时代(我国的元末明初)从中国传过去的,朝鲜算盘则是高丽王朝(我国宋代)从中国传入的。

  下图是不同国家、不同地区的算盘: